Una mujer de Oakland forma parte de la nueva guardia de los marineros

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Gastcomment del columnista Carl Nolte:

No hace mucho tiempo que la industria marítima era un mundo de hombres. Formaba parte de la cultura en libros, películas, canciones y leyendas. Los capitanes de mar, los marineros, los exploradores, los héroes navales, incluso los piratas, eran todos hombres. Estaba arraigado en el lenguaje: marinero, timonel, pescador, estibador, navegante.

El mundo ha cambiado en los últimos años. Ahora hay mujeres almirantes, capitanas de barco, capitanas de transbordador, marineras, ejecutivas marítimas. A finales del año pasado, Maria Secchitano, de San Francisco, derrotó a dos hombres para ser elegida presidenta nacional del Inlandboatmen's Union of the Pacific, que representa a los trabajadores de transbordadores y remolcadores. Es la primera mujer que dirige una organización laboral marítima.

Es un cambio de mar, por así decirlo. El futuro de las mujeres en la industria marítima está en los jóvenes que se inician en las carreras marítimas. Una de ellas es Bonnie Much-nick, una mujer de 24 años de Oakland que se encuentra en su primer año como oficial marítimo. Es tercera de a bordo de un buque cisterna que transporta cargamentos de gasolina y gasóleo por el río Misisipi, atravesando el Golfo de México hasta los puertos de Florida.

Muchnik representa la sangre nueva en una empresa de la vieja guardia. Navega a bordo del Legacy, una combinación de remolcador y barcaza de 748 pies de largo, con un motor que desarrolla más de 16.000 caballos de potencia y puede transportar 327.000 barriles de gasolina y gasóleo. Cuando está en el puente, dirige un barco y un cargamento de millones de dólares.

Ahí es donde entra Much-nick. Al crecer en Oakland, con la bahía y el estuario de Oakland siempre de fondo, aprendió a navegar y recuerda con cariño su primer viaje en solitario. "Cuando era muy joven, navegué en un El Toro -un pequeño velero- por todo el lago Merritt yo sola", cuenta.

La academia marítima forma parte del sistema universitario estatal y es selectiva. "No me admitieron la primera vez que lo solicité", dice. Pero insistió, fue admitida y obtuvo una beca Crowley Maritime.

Se trata de un curso de cuatro años, en el que se estudia todo lo relacionado con el transporte marítimo, la marinería, el liderazgo, la electrónica moderna e incluso la navegación celeste de la vieja escuela. En su último año fue oficial de guardia cadete a bordo del buque escuela Golden Bear, en Long Beach. Cuando llegó el momento de zarpar, llevó el barco al mar. Todo el mundo la observaba: el capitán, el piloto, los cadetes mayores. Ella dirigía el barco. Nadie olvida nunca algo así.

Se graduó la primavera pasada con una licenciatura y una licencia de tercer oficial en la Marina Mercante de los Estados Unidos. Crowley le ofreció un trabajo y se puso a trabajar ese verano.

Muchnick se presentó a bordo del Legacy como el oficial más joven. Hay 14 marineros en la tripulación. Ella es la única mujer. El sexismo y todo tipo de mal comportamiento están en las noticias estos días. ¿Ha tenido ella algún problema?

"No, no", dijo ella. "Ellos ven a ma como parte del equipo. Todos quieren que me vaya bien".

Muchnik hace la guardia de 8 a 12, tomando el relevo en el puente de mando a las 8 de la mañana y de nuevo a las 8 de la noche. También tiene otras tareas, como trabajar con la carga de gasolina y gasóleo. Es una jornada de 12 horas, normalmente, 45 días sí y 45 días no, y cobra 94.000 dólares al año.

Un viaje típico del Legacy comienza en la refinería de Garryville (La), se dirige al Misisipi, durante 145 millas, pasa por Nueva Orleans y se adentra en el Golfo de México, y luego se dirige al este, a Tampa (Florida), para entregar la carga. Un piloto fluvial hace las navegaciones en el Mississippi, y un piloto de puerto en Florida. El capitán siempre está presente, pero la mayor parte del tiempo está sola.

"Cada día aprendo algo nuevo", dijo Muchnik. "Y cada día es diferente, me gusta, de verdad".

La mayoría de las veces, el viaje es routime. Pero en septiembre se toparon con el huracán Irma en el golfo. "Tuvimos mares de 6 metros durante tres días", dijo. "Hicimos muchos balanceos. Yo tenía la guardia. Fue interesante, por decir lo menos".

Como cualquier joven de 24 años que comienza su carrera, Muchnick tiene objetivos. Le gustaría trabajar en remolcadores, para empezar, y ascender hasta ser capitán, y luego quizá piloto de barco, un trabajo que requiere una larga experiencia y mucha habilidad.

Apunta alto.

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Carl Nolte es columnista del San Francisco Chronicle. Su columna aparece todos los domingos.
Correo electrónico: | Twitter: @carlnoltesf