El Brexit está hecho, ¿o no?

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El eslogan electoral ganador de Boris Johnson, "Que se haga el Brexit", es ahora una realidad. Pero, ¿está realmente hecho el Brexit? ¿Y cómo afectará a los puertos y a las cadenas de suministro?

¿Ves los famosos Acantilados Blancos de Dover en la distancia? Al menos 10.000 camioneros esperaron muchos días para verlos en la Navidad de 2020. Se vieron atrapados en enormes colas en la autopista hacia Dover o se vieron obligados a aparcar en el aeropuerto de Manston, lejos del puerto. Algunos acabaron pasando la Navidad en sus camiones antes de poder cruzar el Canal. ¿Qué ha fallado? El Ministro de Sanidad británico, Matt Hancock, emitió un comunicado de pánico sobre la nueva mutación del virus de la corona ("¡Hemos perdido el control!") y muchos países cerraron sus fronteras a los viajeros por carretera, ferrocarril y avión procedentes de Gran Bretaña. Francia cerró el puerto de Calais y el Eurotúnel. ¿Fue el caos resultante un anticipo del impacto del Brexit en los puertos y en las cadenas de suministro europeas?

Miles de camioneros atrapados en colas masivas en la autopista a Dover en diciembre de 2020.

¿Caos del Brexit?

Muchos de los camioneros atrapados creían que Francia había cerrado Calais para obligar a Boris Johnson a firmar un acuerdo de última hora sobre el Brexit. Algunos comentaristas políticos de ambos lados del Canal estaban de acuerdo. Sea cual sea la motivación de Francia, el miedo a los estantes vacíos de las tiendas impulsó al gobierno británico a actuar. A última hora del 24 de diciembre se firmó un acuerdo, probablemente el primer acuerdo comercial de la historia de la humanidad que introduce más barreras al comercio y complicaciones aduaneras que las elimina. Pero la opinión generalizada en el Reino Unido y la UE es que incluso un mal acuerdo es mejor que ninguno. Resignados antes de Navidad a que se repitiera el bloqueo a partir de enero de 2021, todos los comerciantes, transportistas y camioneros se sienten ahora aliviados de que no haya ocurrido lo peor. Pero, ¿qué podemos esperar exactamente que ocurra ahora que el Reino Unido ha "recuperado el control de sus fronteras", como llevan años predicando los evangelistas del Brexit?

Los hechos indiscutibles

47 años después de ingresar en lo que entonces era la Comunidad Económica Europea, el Reino Unido se ha marchado finalmente. Pero en casi medio siglo de vínculos comerciales, se ha vuelto muy dependiente del comercio con la UE. Por ejemplo, el 74% de las importaciones de alimentos del Reino Unido procedían de la UE en 2019, y la industria automovilística con sede en el Reino Unido depende totalmente de las entregas de piezas "justo a tiempo" de las fábricas europeas (por ejemplo, los motores de los BMW Minis construidos en la planta de Cowley, Oxford, proceden de Holanda). El levantamiento de las fronteras entre Gran Bretaña y Europa y entre Gran Bretaña (es decir, Inglaterra, Gales y Escocia) e Irlanda del Norte (NI) será lo que más afecte al comercio. Todas estas fronteras implican ahora la cumplimentación de declaraciones de aduana y la realización de controles de las mercancías transportadas hacia y desde Gran Bretaña. Por muy eficaces que resulten los procesos fronterizos, costarán bastante más tiempo de puerto que los viajes sin fronteras. Dos factores, el software y el espacio, son los que más van a afectar a los puertos.

Aduanas atascadas

Al Gobierno británico se le ha dado bien gritar que "hay que hacer el Brexit", pero ha hecho muy poco para llevarlo a la práctica, para disgusto de la Confederación de la Industria Británica (CBI) y del Grupo de Grandes Puertos del Reino Unido. El programa informático que se estaba desarrollando para el Brexit, el Servicio de Entrega de Aduanas (CDS), no estaba listo para finales de 2020; tampoco existía el espacio adicional necesario para procesar los camiones que esperan para embarcar o salir de un ferry en un puerto británico. Cualquiera que haya viajado por el puerto de Dover -el 22% de todas las importaciones y exportaciones de la UE- sabe lo estrechas que eran las condiciones en los días previos al Brexit. Tal y como reveló el caos navideño, el gobierno británico no había conseguido preparar a tiempo las instalaciones que se necesitaban con urgencia. Los conductores de camiones atascados durante días en la autopista de Dover apenas tenían acceso a aseos, lavabos, comida y bebida. El tan aclamado centro de manipulación de camiones con destino a la UE en Kent no era más que un mar de barro en diciembre.

¿Quo vadis?

Todavía es imposible predecir el impacto a largo plazo en las cadenas de suministro europeas. Los agoreros se equivocaron en los primeros días de enero, cuando no se registraron retrasos dignos de mención en Dover ni en Holyhead, el puerto de transbordadores más importante para Irlanda. Sin embargo, el tráfico es siempre escaso a principios de enero, con sólo unos 1.000 camiones que salen de Dover al día, frente a los 6.000 de los días normales y los 10.000 de las horas punta. Además, numerosos transportistas han decidido retrasar sus viajes hasta que hayan resuelto los trámites burocráticos. El 13 de enero, un portavoz de la Federación de Alimentos y Bebidas del Reino Unido dijo a la Comisión del Brexit del Parlamento que un trabajo que normalmente tardaba tres horas antes del Brexit ahora tardaba cinco días, incluso para las grandes empresas. Estos retrasos están haciendo que las exportaciones de marisco vivo de Escocia no se puedan vender a los principales clientes de Francia y España porque el pescado está muerto antes de llegar al mercado mayorista de Boulogne, por ejemplo.

Una vez puestos en marcha los procedimientos aduaneros y de documentación necesarios, el tiempo perdido en los puertos debería reducirse al mínimo. Pero las cadenas de suministro "justo a tiempo" de las industrias pesquera, alimentaria y automovilística, por ejemplo, se están viendo ciertamente afectadas. Después de que puertos como Felixstowe y Dover hayan adquirido los terrenos necesarios y ampliado sus instalaciones, deberían ser capaces de gestionar las entradas y salidas de mercancías con mayor eficacia. En los puertos continentales pertinentes, los procedimientos y las instalaciones ya están en marcha.

La confianza es el factor clave

El éxito del comercio se basa en la confianza mutua. Desde el referéndum sobre el Brexit de 2016, el gobierno del Reino Unido ha destruido mucha confianza en la reputación de Gran Bretaña en materia de comercio justo mediante una retórica xenófoba y la medida de romper unilateralmente un tratado firmado con la UE. Esta falta de confianza puede tener un impacto más duradero en los intercambios comerciales entre el Reino Unido y la UE que los actuales contratiempos posteriores al Brexit.