Une femme d'Oakland fait partie de la nouvelle garde des Mariners

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Gastcommentaire du chroniqueur Carl Nolte :

Il n'y a pas si longtemps, l'industrie maritime était un monde d'hommes. Elle faisait partie de la culture dans les livres, les films, les chansons et les légendes. Les capitaines, les marins, les explorateurs, les héros de la marine et même les pirates étaient tous des hommes. C'était ancré dans le langage : marin, timonier, pêcheur, débardeur, navigateur.

Le monde a changé ces dernières années. Il y a maintenant des femmes amiraux, capitaines de navire, patrons de ferry, matelots, ingénieurs maritimes, cadres maritimes. À la fin de l'année dernière, Maria Secchitano, de San Francisco, a battu deux hommes pour être élue présidente nationale de l'Inlandboatmen's Union of the Pacific, qui représente les travailleurs des ferries et des remorqueurs. Elle est la première femme à la tête d'une organisation syndicale maritime.

C'est un changement radical, pour ainsi dire. L'avenir des femmes dans l'industrie maritime passe par les jeunes qui se lancent dans les carrières maritimes. L'une d'entre elles est Bonnie Much-nick, une jeune femme de 24 ans d'Oakland qui en est à sa première année en tant qu'officier de mer. Elle est troisième lieutenant sur un pétrolier, qui transporte des cargaisons d'essence et de carburant diesel sur le fleuve Mississippi, à travers le golfe du Mexique jusqu'aux ports de Floride.

Muchnik représente le sang neuf d'une entreprise ancienne. Elle navigue à bord du Legacy, un ensemble remorqueur-chaland de 748 pieds de long, doté d'un moteur développant plus de 16 000 chevaux-vapeur et pouvant transporter 327 000 barils d'essence et de diesel. Lorsqu'elle est sur le pont, elle dirige un navire et une cargaison valant des millions de dollars.

C'est là que Much-nick entre en scène. Ayant grandi à Oakland, avec la baie et l'estuaire d'Oakland toujours en toile de fond, elle a appris à faire de la voile et se souvient avec émotion de son premier voyage en solitaire. "Quand j'étais très jeune, j'ai traversé le lac Merritt à bord d'un El Toro, un petit voilier, toute seule", raconte-t-elle.

L'académie maritime fait partie du système universitaire de l'État et est sélective. "Je n'ai pas été acceptée la première fois que j'ai postulé", dit-elle. Mais elle a persévéré, a été admise et a obtenu une bourse d'études de Crowley Maritime.

Il s'agit d'un cours de quatre ans qui couvre tous les aspects de l'étude du transport maritime, du matelotage, du leadership, de l'électronique moderne et même de la navigation céleste à l'ancienne. Elle était l'officier de quart des cadets à bord du navire-école Golden Bear à Long Beach pendant sa dernière année. Lorsqu'il était temps de prendre la mer, elle a fait sortir le navire en mer. Tout le monde regardait : le capitaine, le pilote, les cadets plus âgés. Elle dirigeait le navire. Personne n'oublie jamais un tel événement.

Elle a obtenu son diplôme au printemps dernier, avec un baccalauréat et une licence de troisième lieutenant dans la marine marchande des États-Unis. Crowley lui a offert un emploi, et elle a commencé à travailler cet été.

Muchnick s'est présenté à bord du Legacy comme le plus jeune officier. L'équipage compte 14 marins. Elle est la seule femme. Le sexisme et toutes sortes de mauvais comportements sont dans l'actualité ces jours-ci. A-t-elle eu des problèmes ?

"Non, non", a-t-elle dit. "Ils me considèrent comme faisant partie de l'équipage. Ils veulent tous que je réussisse."

Muchnik assure le quart de 8 à 12, prenant la relève sur la passerelle de navigation à 8 heures du matin et à nouveau à 8 heures du soir. Elle a également d'autres tâches, notamment celle de s'occuper de la cargaison d'essence et de diesel. Elle travaille habituellement 12 heures par jour, 45 jours de travail et 45 jours de repos, et elle est payée 94 000 dollars par an.

Un voyage typique sur le Legacy commence à la raffinerie de Garryville (Laos), descend le Mississippi sur 145 miles, passe la Nouvelle-Orléans et entre dans le Golfe du Mexique, puis se dirige vers l'est jusqu'à Tampa (Floride) pour livrer la cargaison. Un pilote fluvial assure la navigation sur le Mississippi, et un pilote portuaire en Floride. Le capitaine est toujours présent, mais la plupart du temps, il est seul.

"Chaque jour, j'apprends quelque chose de nouveau", a déclaré Muchnik. "Et chaque jour est différent, j'aime ça, vraiment."

La plupart du temps, le voyage se déroule sans problème. Mais en septembre, ils ont rencontré l'ouragan Irma sur le golfe. "Nous avons eu des mers de 20 pieds pendant trois jours", dit-elle. "Nous avons fait beaucoup de balancements et de roulis. J'avais le quart. C'était intéressant, c'est le moins que l'on puisse dire. "

Comme tout jeune homme de 24 ans en début de carrière, Muchnick a des objectifs. Elle aimerait travailler dans les remorqueurs, par exemple, et devenir capitaine, puis peut-être pilote de navire, un métier qui demande une longue expérience et beaucoup de compétences.

Elle vise haut.

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Carl Nolte est un chroniqueur du San Francisco Chronicle. Sa chronique paraît tous les dimanches.
Courriel : | Twitter : @carlnoltesf